天文学家相信他们绘制了一个重要的事件序列,形成了100亿年前的银河系。在今天发表于《自然天文学》的一篇论文中,Canarias天文研究所(IAC)的研究人员分享了他们的发现,一个名叫盖亚-恩塞拉杜斯的矮星系曾经与早期银河系发生碰撞并合并。他们的发现使人们对银河系是如何形成的有了新的认识。

天文学家此前认为,银河系由两组独立的恒星组成,但确切地说,它们是如何或何时聚集在一起的是个谜。利用盖亚太空望远镜,这些研究人员能够对大约一百万颗恒星的位置、亮度和距离进行更精确的测量。他们还考察了恒星所含的“金属”或不含氢或氦的元素的密度。研究人员确定,这两组恒星的年龄大致相同,但其中一组被设定为“混沌运动”,这是星系碰撞的证据。

研究人员认为,盖亚-恩塞拉杜斯大约在100亿年前与年轻的银河系相撞,在数百万年的时间里,银河系吞噬了矮星系。研究人员还确定,这次碰撞促成了长达40亿年的恒星形成过程,来自这种活动的气体沉淀下来,形成了贯穿银河系中心的“薄盘”。他们相信盖亚-恩塞拉都的残余最终形成了今天银河系的光环。

根据研究人员的说法,这些信息提供了关于我们宇宙历史早期阶段的“前所未有的细节”。当然,这不是我们第一次听说一个星系在消耗另一个星系。事实上,我们的银河系邻居仙女座菌株在大约20亿年前吃掉了附近的一个星系,它在很远的将来与银河系相撞。